COVID-19 hat KMU im südafrikanischen Lebensmittelsektor schwer getroffen. Was kann getan werden, um ihnen zu helfen?

COVID-19 hat zu einer umfassenden Diskussion über die Widerstandsfähigkeit von Lebensmittelsystemen und darüber geführt, wie Effizienz und Wettbewerbsfähigkeit bisher verstanden wurden. In den letzten Jahrzehnten sind immer komplexere Wertschöpfungsketten für Lebensmittel gewachsen. Diese werden durch Just-in-Time-Liefersysteme, einen wachsenden Anteil von Lebensmitteln, die über Supermärkte verkauft werden, und eine zunehmende Konzentration des Eigentums unter leistungsstarken, großen Lebensmittelherstellern untermauert.

Die Pandemie hat ferner die Notwendigkeit eines vielfältigeren und integrativeren Lebensmittelsystems unterstrichen, in dem kleine und mittlere Unternehmen (KMU) eine Schlüsselrolle spielen.

Im Rahmen eines größeren Projekts zur Untersuchung der Herausforderungen, denen sich agro-verarbeitende KMU gegenübersehen, führten wir während der Sperrung qualitative Telefoninterviews mit 16 KMU-Maismühlen und Molkereiunternehmen durch, um die Auswirkungen der Pandemie abzuschätzen.

Als wesentliche Unternehmen arbeiteten die Lebensmittelhersteller weiterhin durch Sperrung, und es könnte angenommen werden, dass die Auswirkungen von COVID-19 auf diese Branche minimal waren. Dies war nicht der Fall. Während das Gesamtproduktionsniveau beibehalten wurde – die Produktion von Super-Maismehl lag im April um 25% höher als im Vorjahresmonat – und die Verbraucherpreise relativ stabil blieben, waren KMU in diesen Branchen in ihrer gesamten Lieferkette mehreren Störungen ausgesetzt.

Es gibt noch Schritte, die unternommen werden können, um diese Unternehmen vor den schlimmsten Auswirkungen der Pandemie zu schützen. Dies sollte über die finanzielle Unterstützung und den verbesserten Zugang zu Krediten hinausgehen und sie beispielsweise bei der Diversifizierung ihrer Wege zu den Märkten unterstützen. Eine solche Unterstützung ist von entscheidender Bedeutung, da der Ausstieg von KMU ein hohes Maß an Konzentration verschärfen und die Vielfalt verringern wird, was sich auf die soziale Eingliederung und die Widerstandsfähigkeit des Lebensmittelsystems auswirkt. Die Auswirkungen auf das südafrikanische Nahrungsmittelsystem wären weitreichend.

Prekär

Viele agro-verarbeitende KMU waren prekär, bevor COVID-19 eintraf. Die Macht im südafrikanischen Nahrungsmittelsystem liegt bei großen Unternehmen. Im Jahr 2017 machten die 10 größten Unternehmen 72% des Umsatzes bei der Herstellung von Milchprodukten aus. Beim Fräsen machten die 10 größten 76% aus.

KMU spielen nach wie vor eine entscheidende Rolle bei der Versorgung lokaler und unterversorgter Märkte und bei der Schaffung ländlicher Arbeitsplätze. Sie sind auch wichtig für die Verknüpfung mit anderen kleinen Unternehmen. In der Regel vermeiden sie aufgrund der schwierigen Bedingungen Geschäfte mit den großen Supermärkten. Stattdessen richten sie sich an unabhängige Groß- und Einzelhändler, Käufergruppen und informelle „Spaza“ -Läden. Sie verkaufen auch direkt an lokale Gemeinden, Schulspeisungsprogramme und Catering.

COVID-19 hat den Zugang von KMU zu diesen Routen verringert und daher ihre Verwundbarkeit erhöht.

Was wir gefunden haben

Während der Sperrung ermöglichten die ausgeklügelten Vertriebssysteme der Supermärkte einen nahtlosen Betrieb. Panikkäufe lenkten auch den Umsatz an große Einzelhändler mit höheren Lagerbeständen. Unsere qualitativen Forschungsinterviews ergaben jedoch, dass die Einzelhändler, auf die sich die meisten KMU verlassen, weniger gut ausgestattet waren und mit einer Reihe logistischer und operativer Rückschläge konfrontiert waren, wobei finanzielle Belastungen zu vermehrten Zahlungsausfällen bei Lieferanten führten.

Am stärksten betroffen waren die KMU, die auf Vertriebskanäle außerhalb des Einzelhandels angewiesen waren. Die Einstellung der Schulspeisung und die Schließung von Gastgewerbe und Verpflegung hatten verheerende Auswirkungen auf die Lieferanten. Alle befragten KMU, die Milchprodukte verarbeiten, mussten erhebliche Umsatzrückgänge zwischen 20% und 66% hinnehmen. Einige Müller meldeten geringere Einnahmen, andere schlossen vollständig.

Die Umstellung auf die Versorgung von Mainstream-Supermärkten war keine praktikable Alternative. Es hätte KMU gegen große Unternehmen ausgespielt. Sie hätten auch höhere Standards für Produktqualität, Verpackung, Hygiene und Rückverfolgbarkeit erfüllen müssen. KMU hätten die längeren Rückzahlungsfristen der Mainstream-Supermärkte und die oft belastenden Rabatt- und Rückgaberichtlinien akzeptieren müssen. Die staatlichen Notfall-Lebensmittelpakete wurden inzwischen von großen Unternehmen bereitgestellt, was die längerfristigen Herausforderungen für KMU mit öffentlichen Aufträgen widerspiegelte.

Die Verderblichkeit von Rohstoffen und die enge Verbindung zur Landwirtschaft waren ein weiteres kompliziertes Merkmal. Dies war im Milchsektor besonders häufig der Fall, wenn KMU-Verarbeiter rückwärts in die Milcherzeuger integriert wurden. Einige fingen an, überschüssige Rohmilch an Rivalen zu verkaufen oder planen, Herden in den Ruhestand zu schicken, weil ihre normalen Wege zum Markt gekürzt wurden.

Das Mahlen von KMU hatte große Schwierigkeiten, Rohstoffe zu beschaffen. Aufgrund ihrer geringeren Absicherungsfähigkeit waren sie auch der Volatilität der Maispreise und der nachteiligen Wechselkursbewegung des Rand-Dollars ausgesetzt. Die Befragten von Molkerei- und Mühlenunternehmen beschrieben auch schwerwiegende Schwierigkeiten bei der Sicherung von Maschinenteilen, Reparaturen und Wartungsarbeiten. Die Einhaltung der Hygienevorschriften war unter normalen Umständen ein erheblicher Kostenfaktor für KMU. Dies eskalierte dramatisch mit der Notwendigkeit, persönliche Schutzausrüstung und Desinfektionsmittel zu erhöhten Preisen zu beschaffen.

Die Konsequenzen

Die meisten Unternehmen in unserer Stichprobe gaben an, dass sie gezwungen waren, Arbeitnehmer zu entlassen, ihre Löhne zu kürzen oder weniger Stunden zu arbeiten. Investitionen zur Verbesserung der Geschäftstätigkeit wurden eingestellt.

Leider lieferten die Maßnahmen der Regierung zur Unterstützung der Unternehmen unzureichende Abhilfe. Der Top-down-Ansatz zur Unterstützung der Bereitstellung mit einer fragmentierten Reihe von Systemen sowie komplexen Antragsprozessen und Qualifizierungskriterien erwies sich selbst für bedürftige Unternehmen als verwirrend oder zu kostspielig.

Die Arbeitslosenversicherung bot eine Rettungsleine. Andere Maßnahmen wie die Steuererleichterung, die Mittel des Ministeriums für Entwicklung kleiner Unternehmen und die Unterstützung von Geschäftsbanken durch das Darlehensgarantiesystem waren jedoch weniger zugänglich.

Insbesondere Unternehmen in Schwierigkeiten zögerten in der Regel, Handelsschulden aufzunehmen. Sie argumentierten, dass die Zinssätze trotz des Darlehensgarantiesystems unerschwinglich hoch seien. Eine willkommene Entwicklung in diesem Zusammenhang war die Ankündigung im Nachtragshaushalt vom Juni, die Geschäftsbedingungen zu lockern und die Rückzahlungsferien zu verlängern.

Selbst ohne eine wiederholte Sperrung und ohne größere Unterstützung werden viele KMU in dieser Zeit wirtschaftlicher Störungen scheitern oder stark geschwächt werden. Die Anpassung erfordert erhebliche und kostspielige Änderungen der Geschäftsmodelle.

Was könnte helfen?

Wir sehen drei Schlüsselaktionen, die helfen könnten.

Erstens sollten sich die großen Einzelhändler verpflichten, KMU bevorzugte Regalflächen anzubieten und lokale Beschaffungsrichtlinien zu Vorzugskonditionen einzuführen.

Zweitens müssen alternative Wege zum Markt gestärkt werden. Dies kann die Verbesserung der Infrastruktur und die Umsetzung von Vorschriften umfassen, die es KMU ermöglichen, in peri und nicht städtischen Gebieten tätig zu werden. Das öffentliche Beschaffungswesen kann KMU auch konsistente Einnahmequellen bieten, muss jedoch neu konfiguriert werden, um den Bedürfnissen von KMU gerecht zu werden. Verzögerungen des Staates bei der Bezahlung von KMU und häufig komplexe und dysfunktionale Ausschreibungsverfahren bleiben ein großes Problem. Der Ausbau integrativer E-Commerce-Plattformen für den Einzelhandel und das digitale Management von Lebensmittellogistik und -vertrieb kann KMU den Zugang zu mehreren neuen Marktwegen erleichtern. Dies erfordert jedoch staatliche Unterstützung, um die digitalen Fähigkeiten der Unternehmen auszubauen. Es erfordert auch Richtlinien und Vorschriften, um einen wettbewerbsfähigen digitalen Raum zu schaffen und die Marktmacht dominanter Plattformen einzudämmen.

Drittens und schließlich sollte die kurzfristige Notfallunterstützung durch optimierte Antragsprozesse und erweiterte Zugangsbedingungen verbessert werden. Geschäftsbankkredite sind für KMU in schwerwiegenden Schwierigkeiten ungeeignet, und Zuschussfinanzierungen sollten leichter verfügbar sein. Die Regierung sollte neben Schulungen und Ratschlägen zur Anpassung an neue Anforderungen auch Unterstützung bei persönlicher Schutzausrüstung und Desinfektionsmitteln leisten.

Langfristig muss Südafrika überlegen, wie Märkte integrative Lebensmittelsysteme durch „toxischen Wettbewerb“ untergraben können. Das Land muss die Marktgestaltungspolitik und die Steuerung der Wertschöpfungskette überdenken, um die entscheidende Rolle des Staates und des kollektiven Handelns hervorzuheben.

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